Post-isolement, une nouvelle peur : comment reconstruire les liens sociaux ?

Mis à jour : juil. 21



L'évolution du vaccin permet une reprise progressive des activités. Mais de nombreuses personnes éprouvent un mélange de sentiments allant du soulagement à l'angoisse.


Mieux vaut être seul

Il n'en a pas toujours été ainsi pour Julia, 22 ans, étudiante à Nice. Avant la pandémie quitter la maison pour voir ses amis et voyager était un plaisir pour elle. Aujourd'hui, Julia préfère souvent rester dans son coin. s'isoler de sa propre volonté, loin de ses anciens et nouveaux amis.


Dans le livre stupéfiant The Great Influenza, l'historien américain John Barry présente le portrait le plus détaillé à ce jour de l'impact de la prétendue grippe espagnole, qui n'était pas du tout espagnole, sur les relations sociales de l'époque. Entre 1918 et 1920, une variante terrifiante de l'influenza, le virus responsable de la grippe, a quitté les États-Unis, selon l'hypothèse la plus probable, s'est répandu dans le monde entier et a causé entre 50 et 100 millions de décès. Dans un premier temps, une vague de solidarité a déferlé sur les villes les plus touchées. Les voisins s'entraident, les médecins et les infirmières se portent volontaires pour soigner les malades et les dons affluent. Lorsque c'était fini, la société avait changé. De nombreuses personnes sont restées chez elles par peur du virus, les amis et les familles se sont vus moins souvent et un énorme malaise a plané sur les réunions. Les liens sociaux ont été rompus. Il a fallu des années pour que se rencontrer devienne un acte banal.


En respectant les justes proportions, on pourrait dire que la dévastation causée par la pandémie au siècle dernier est la comparaison la plus proche de ce que le monde vit aujourd'hui. Ce qui est intéressant, c'est que, même près de 101 ans plus tard et après une révolution technologique qui a ouvert un univers numérique où chacun a des milliers d'amis et de relations, l'être humain menacé par le Covid-19 répète le comportement manifesté par celui qui a été isolé à cause de la grippe. Nous souffrons de l'angoisse du retour.




L'ouverture progressive des bureaux, des bars, des restaurants, avec la reprise conséquente des rencontres en face à face, a commencé. Ce mouvement est le résultat de l'avancée de la vaccination et de l'habitude des gestes barrières. La France connaît une baisse du nombre total de décès et d'hospitalisations, tandis que le taux de personnes ayant complété la vaccination a atteint 44% de la population. Il y a de quoi se réjouir, évidemment, mais la vérité est que, parallèlement à la joie, surgit un mélange de sentiments allant du soulagement à la peur, du désir de revenir à la vie quotidienne pré-pandémique à l'angoisse de ne pas savoir si et comment le retrait obligatoire a affecté les liens sociaux.


Dans les cabinets médicaux, dans la conversation - en ligne - avec l'ami ou le partenaire, le sujet est présent. Après avoir passé tant de temps loin de ce collègue de travail désagréable, comment revenir à un contact quotidien avec lui ? La rencontre en face à face avec l'ami vu seulement virtuellement sera-t-elle la même qu'autrefois ? Ou y aura-t-il un sentiment d'étrangeté ? Et que faire de la peur d'être infecté par le nouveau coronavirus ? Il n'existe pas de données françaises sur le sujet. Mais une enquête publiée par l'American Psychological Association donne idée du nombre de personnes qui souffrent à l'idée de ce retour : environ la moitié des Américains admettent que la reprise des interactions sociales en personne ne sera pas facile.


Bernard, 24 ans, a trouvé bizarre de retrouver ses amis après l'assouplissement des mesures de confinement. "C'était un peu étrange. Les gens ont un peu changé pendant cette crise", dit-il. L'étrangeté a commencé au moment de la rencontre. "Je ne savais pas si je devais serrer la main ou saluer", se souvient-il. "Malgré les contacts fréquents par appels vidéo, voir les gens face à face est une autre chose."





Tout d'abord, il est essentiel de préciser que cette agitation à l'intérieur de l'esprit est absolument normale. L'anxiété est l'un des mécanismes les plus primitifs parmi tous ceux créés par l'homme au cours de son évolution. Elle consiste à adapter l'état mental et physique pour assurer la survie dans des environnements hostiles ou différents. Le corps reste alerte et préparé à faire face à tout ce qui se présente. Ce n'est pas pour une autre raison que lorsqu'on est anxieux, le cœur bat plus vite pour fournir plus d'oxygène au cerveau et aux autres organes impliqués dans les réponses physiques qui peuvent être nécessaires.


Durant la pandémie, l'anxiété est la condition mentale la plus présente, avec la dépression. Tant au début qu'à présent, vers la fin, l'anxiété résultait de la peur de l'inconnu qui accompagnait le virus. Premièrement, on ne savait pas comment les humains, grégaires par essence, pouvaient vivre isolés. Aujourd'hui, personne n'est en mesure de dire comment ils vont renouer les liens sociaux si effilochés par la distance ou transformés par l'utilisation des ressources numériques comme seul moyen de maintenir les liens.


Pendant un an et demi, la maison était la zone de confort et l'écran d'ordinateur ou le téléphone portable, un bouclier protecteur. Sortir de cette bulle maintenant, après des mois, c'est comme quitter son château pour la première fois et s'aventurer dans des terres jamais visitées. "Et tout changement dans des environnements que nous considérons comme sûrs génère du stress", explique la psychiatre Elisabeth Pakin, directrice médicale de l'Espace de Santé Mentale Qookka. "Des circonstances auparavant considérées comme normales peuvent finir par être perçues comme menaçantes après cette longue période de réclusion sociale", dit-elle.


L'un des aspects les plus fascinants du cerveau est sa capacité à se remodeler en fonction des besoins requis. La neuroplasticité du cerveau permet, par exemple, que de nouveaux circuits neuronaux soient activés pour assumer la fonction d'autres, endommagés. Le cerveau apprend et s'adapte. C'est là que réside une capacité qui jouera en faveur du processus de retour à une vie normale, ou presque normale. L'établissement de liens sociaux est vital pour la survie de tous les animaux, et le cerveau de chaque espèce s'est façonné pour atteindre ce qu'on appelle l'homéostasie sociale, c'est-à-dire l'équilibre optimal des interactions avec les autres individus. De plus, un circuit spécialisé dans la détection d'éventuels goulets d'étranglement est déclenché pour effectuer les ajustements nécessaires. "C'est une sorte de thermostat social", écrit dans un article le neuroscientifique Kareem Clark, chercheur à l'université Virginia Tech, aux États-Unis.


Des recherches menées sur des animaux ont montré que, lorsque l'alerte est déclenchée en raison de l'absence de liens sociaux, la correction du parcours se fait si bien que même les fonctions cognitives qui avaient été perdues en raison de la solitude peuvent revenir après une courte période. Chez les êtres humains aussi. Mieux, chez les êtres humains qui sont

passés par l'isolement imposé par la pandémie. Une étude menée par des chercheurs écossais et publiée en mars dans la revue scientifique Applied Cognitive Psychology a montré que la mémoire des participants, affaiblie pendant les mois de quarantaine plus stricte, s'est améliorée après l'assouplissement de certaines mesures. "Mais il faut du temps pour ce réapprentissage. Dans ce cas de la pandémie, c'est comme si la proximité de l'autre était quelque chose de dangereux. Nous devons l'apprendre. Il faut donc désormais réapprendre le contraire, prendre le chemin inverse.


Il y a un autre apprentissage à faire. Des enquêtes menées dans différentes régions du monde ont révélé que, de manière générale, les gens dorment davantage. L'un d'entre eux a analysé la routine de sommeil des étudiants mis en quarantaine, donc avec des cours en ligne. Les chercheurs, de l'Université du Colorado à Boulder, aux États-Unis, ont constaté que les jeunes dormaient en moyenne trente minutes de plus pendant la semaine et 24 minutes de plus le week-end par rapport au nombre total d'heures de sommeil.

par rapport au nombre total d'heures qu'ils ont dormi avant la pandémie. Ce n'est pas surprenant, car étudier ou travailler à la maison est plus pratique et il n'est pas nécessaire de faire la navette. Ce ne sont certainement pas seulement les étudiants américains, mais une bonne partie de l'humanité qui profite de ces minutes de repos supplémentaires.


Étrange retour en arrière

Le fait est que, suite à cela, une vieille discussion entre experts sur la nécessité d'adapter l'horloge biologique aux horaires établis est revenue sur le devant de la scène. Le fameux 9 heures à 18 heures est pratiquement universel, mais le besoin de sommeil, au contraire, est tout à fait individuel. Les moments supplémentaires pris par les étudiants américains, par exemple, représentent le temps que chacun d'entre eux aurait normalement dormi sans ses engagements. Et la science a déjà démontré qu'un bon sommeil, en termes de temps et de qualité, est fondamental pour la santé. Le repos permet de consolider les informations obtenues pendant la journée et intervient dans d'importants processus métaboliques. C'est pourquoi bon nombre de spécialistes plaident en faveur d'une plus grande flexibilité.

Dans le sommeil et avec tout ce qui l'entoure.


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