Du berceau à la tombe, l'alcool est mauvais pour le cerveau


Il existe des preuves "irréfutables" des effets nocifs de l'alcool sur le cerveau. Selon des chercheurs australiens et britanniques, le risque le plus élevé se produit au cours de trois périodes de la vie marquées par des changements dynamiques du cerveau.


Ces trois périodes sont les suivantes:

  • La gestation (de la conception à la naissance), qui se caractérise par une production, une migration et une différenciation importantes des neurones, ainsi qu'une apoptose importante ;

  • La fin de l'adolescence (de 15 à 19 ans), période marquée par l'élagage synaptique et une myélinisation axonale accrue ;

  • La vieillesse (65 ans et plus), une période associée à l'atrophie du cerveau. Les changements s'accélèrent après 65 ans, principalement en raison de la diminution de la taille des neurones et de la réduction du nombre d'épines et de synapses dendritiques.


Ces changements dans les neurocircuits pourraient accroître la sensibilité aux effets neurotoxiques de l'alcool, selon Louise Mewton, PhD, Centre pour un vieillissement cérébral sain, Université de Nouvelle-Galles du Sud, Sydney, Australie, et ses collègues.


"Une perspective du parcours de vie sur la santé du cerveau soutient la formulation de politiques et d'interventions de santé publique visant à réduire la consommation et l'abus d'alcool à tout âge", écrivent-ils dans un éditorial publié en ligne.


Tendances inquiétantes


Des recherches ont montré qu'à l'échelle mondiale, environ 10 % des femmes enceintes consomment de l'alcool. Dans les pays européens, ces taux sont bien plus élevés que la moyenne mondiale.


Une forte consommation d'alcool pendant la gestation peut provoquer des troubles du spectre de l'alcoolisation fœtale, qui sont associés à une réduction généralisée du volume du cerveau et à des troubles cognitifs.


Même une consommation faible ou modérée d'alcool pendant la grossesse est associée de manière significative à de moins bons résultats psychologiques et comportementaux chez les enfants, notent les chercheurs.


À l'adolescence, plus de 20 % des jeunes de 15 à 19 ans en Europe et dans d'autres pays à revenu élevé déclarent avoir consommé de l'alcool de façon excessive, au moins occasionnellement, ce qui est lié à une réduction du volume du cerveau, à un mauvais développement de la substance blanche et à des déficits dans une série de fonctions cognitives, ajoutent-ils.


Dans une étude récente sur les personnes âgées, les troubles liés à la consommation d'alcool sont apparus comme l'un des facteurs de risque modifiables les plus importants de la démence (en particulier la démence précoce) par rapport à d'autres facteurs de risque établis, tels que l'hypertension artérielle et le tabagisme.


Les troubles liés à la consommation d'alcool sont relativement rares chez les personnes âgées, mais même une consommation modérée d'alcool à la quarantaine a été liée à une perte "faible mais significative" de volume du cerveau, selon les auteurs.


Selon Mewton et ses collègues, les tendances démographiques pourraient aggraver les effets de la consommation d'alcool sur la santé cérébrale. Ils notent que les femmes sont désormais tout aussi susceptibles que les hommes de boire de l'alcool et de souffrir de problèmes liés à l'alcool.


La consommation mondiale devrait encore augmenter au cours de la prochaine décennie. Bien que les effets de la pandémie COVID-19 sur la consommation d'alcool et les méfaits qui y sont liés restent incertains, la consommation d'alcool a augmenté à long terme après d'autres crises majeures de santé publique, ajoutent-ils.


Au vu de ces données, Mewton et ses collègues appellent à une "approche intégrée" pour réduire les méfaits de la consommation d'alcool à tous les âges. "Les interventions basées sur la population, telles que les lignes directrices sur la consommation à faible risque, les politiques de tarification de l'alcool et la réduction des limites de conduite en état d'ivresse, doivent être accompagnées du développement de parcours de formation et de soins qui prennent en compte le cerveau humain à risque tout au long de la vie", concluent-ils.

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